【科学讲堂】冠心病遗传? 基因难解答

2018-11-01 01:13:38  阅读 11 次 评论 0 条
■有研究显示我们的身高有八九成是来自于遗传。 网上图片
■有研究显示我们的身高有八九成是来自于遗传。 网上图片

  上次跟大家分享了现在的科学家如何利用DNA去分析个人的危疾风险,提示什幺人可能会有较高机会患上冠心病。但是在这方面的努力上,科学家又面对怎幺样的困难呢?

  有关不等同因果

  大家可能早已听说过,两样物事有「关联(correlation)」并不代表它们之间有「因果(causation)」的关係,虽然我们很喜欢在有意无意之间自行确认这个因果关係。大家可以参考这个例子:假设在笔者出生的那天,笔者的爸爸种了一棵树。随岁月流逝,笔者的身高及这棵树的高度自然一起与日俱增。倘若我们将笔者的身高和树的高度放在一起比较, 当然会发现两者有很强烈的关联(两者的数值一直都在上升)。不过大家应该不会觉得,笔者长高了,是因为树在生长;又或者笔者长高了会导致树木长大。

  上次跟大家提及的「全基因组关联分析(Genome-Wide Association Study)」就面对这样的难题。这些分析对比了大量人口的基因排序和身体状况,然后推断出展现某种身体特徵的人有哪些特别的基因,比方说冠心病患者跟没有冠心病的人的基因在哪些地方不同。只可惜,这些分析不能直接告诉我们因果关係:为什幺冠心病患者会偏向拥有某一组基因?这组基因是如何影响患者?正因如此,我们还是需要更多的研究去探究其中的因由。

  受制于数据来源

  另一个问题是,这些分析很多时候都受制于数据的来源,因此最后得出的结论不一定适用于所有人。例如英国生物样本库(UK Biobank)自2007年成立以来,一直在收集志愿者有关健康的数据,而这些数据亦被广泛用于不同的研究之中。不过英国生物样本库收集到的数据大多来自欧洲白人,而他们要收集其他国家、种族的数据也相对困难。

  如上所述,我们还未能完全解释基因和身体状况的关係。因此,欧洲的冠心病患者可能拥有某些基因,但我们却不能轻易推断其他地区的冠心病患者也有相同的基因;反过来说,纵使一位香港人的某些基因跟欧洲冠心病患者相同,我们也不能确定这位香港人会有冠心病。

  未完全解释特徵

  基因科学家们其实也一直在为一个难题苦恼:有些身体特徵看来是很受遗传所影响的,不过已知基因对它们的影响却好像没有那幺大。比方说一个世纪以前,已有研究显示我们的身高有八九成是来自于遗传,因此身材高大的父母许多时候都有不矮的子女。

  不过,当我们审视已知会影响身高的基因时,却发现它们的影响并没有八九成那幺多。(2007年的研究估算,它们的影响只有百分之五。)我们现在还未能完整地解答这个疑难;其中一个可能性,就是许多影响身高的基因还未被确认。不过随可供使用的数据愈来愈多,相信我们对基因的认识能够愈来愈深入。■张文彦博士 香港大学理学院讲师

  短暂任职见习土木工程师后,决定追随对科学的兴趣,在加拿大多伦多大学取得理学士及哲学博士学位,修读理论粒子物理。现任香港大学理学院讲师,教授基础科学及通识课程,不时参与科学普及与知识交流活动。

  逢星期三见报

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